Protoceratops | Hechos e Información

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Este animal prehistórico vivió en la era Mesozoica, en el Cretácico Superior, hace 85-71 millones de años. Los investigadores estimaron que su longitud era de unos 2 m, su altura de 0,7 m y su peso de 180 kg. Tenía una cabeza grande, más ancha en el área de las mejillas y estrecha hacia la punta del hocico, terminando con un pico afilado y poderoso.

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Protoceratops era un dinosaurio herbívoro que vivía en áreas boscosas en el territorio ocupado hoy por Mongolia. Sus restos fósiles fueron descubiertos en 1920 en el desierto de Gobi en Mongolia y fueron descritos en 1923 por los paleontólogos W. K. Gregory y Walter W. Granger. La especie ha sido nombrada científicamente Protoceratops andrewsi.

El pico era córneo, tenía la parte superior más grande que la inferior y estaba provisto de dientes. El dinosaurio usaba su lengua para acercar manojos de plantas a su pico, luego las arrancaba y cortaba con ella, las trituraba con dientes afilados y se las tragaba.

El Protoceratops tenía un adorno capilar representado por un escudo grueso colocado en el área de la nuca. Tenía una forma redondeada en los bordes y estaba provisto de orificios cubiertos por cuero resistente para que el peso del escudo no fuera grande.

Los investigadores plantearon la hipótesis de que este escudo estaba en el sitio de inserción de los músculos en el área de la nuca y las mandíbulas. Probablemente este adorno capilar protegía el cuello del ataque de los dinosaurios depredadores.

Las extremidades anteriores eran más cortas que las traseras, pero todas eran robustas y musculosas, capaces de soportar todo el peso corporal de este dinosaurio. Las patas delanteras eran anchas, terminadas con cinco dedos cada una, y las traseras tenían cuatro dedos cada una, todas provistas de pezuñas romas.

La cola era larga, gruesa en la base y delgada hacia la punta, tenía un papel en el apoyo al equilibrio del cuerpo. La marcha de este dinosaurio estaba en las cuatro patas. También encontró que el tamaño de los escudos y cráneos encontrados en varios esqueletos fósiles era variable, lo que mostraba la diferencia de sexo y edad. Por supuesto, el macho tenía el escudo más grande y el cuerpo más pesado que la hembra.

Durante el período de apareamiento entre los machos se dieron peleas para ganar la supremacía en la manada e impresionar a las hembras. Los rivales se golpeaban entre sí y se golpeaban con escudos hasta que el más débil se rendía.

A menudo demostraban su fuerza exponiendo su adorno capilar, pero evitaban en la medida de lo posible destruir estos escudos durante la batalla. Fueron especialmente llamativos con la protuberancia nasal,que tenía forma de cuerno y era un elemento característico de ellos y no aparecía en las hembras.

Los investigadores encontraron nidos de Protoceratops que también contenían 30 huevos fosilizados, lo que demuestra que estos animales vivían en grupos y que las hembras ponían huevos en nidos compartidos. Cada hembra extrae una pequeña cantidad de óvulos a través de un orificio llamado cloaca, que también sirve como órgano excretor y genital.

Cuando se examinaron al microscopio, las cáscaras de estos huevos tenían pequeños conos de calcita con puntas que apuntaban hacia adentro. La diferente apariencia de los conos muestra que se pusieron varios tipos de huevos en el Nido (que pertenecían a varias hembras) y tenían canales y poros a través de los cuales el oxígeno llegaba al embrión. Interesante fue la forma de poner huevos y su forma alargada. Los huevos se colocaron en forma de espiral en tres filas.

Si algún dinosaurio depredador quisiera robar el nido, las hembras se unirían entre sí, se volverían muy agresivas hacia él, golpearían a cada una con su poderoso pico y su larga cola como un látigo. Por lo general, estas peleas terminaban con la muerte del depredador, pero también con la destrucción de algunos huevos.

Estos nidos eran una tentación para los dinosaurios depredadores, especialmente los de pequeño tamaño, como los Ovirraptores y los Velociraptores, lo que se evidencia por el hecho de que se encontraron los esqueletos fosilizados de un Velociraptor y un Protoceratops que se mordieron durante la batalla y ambos murieron.

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